Вимирання мамонтів було повільним і викликало зміну ландшафтів

Вимирання мамонтів в Північній Америці не було різким, а зайняло приблизно 1000 років, після чого на місці трав'янистих територій зросли густі ліси, вважають автори дослідження, опублікованого в сьогоднішньому випуску журналу Science.

Причина, по якій ці гігантські тварини зникли з лиця землі, до цього часу залишається не з'ясованою. Згідно з однією з гіпотез, мамонтів, що жили в Північній Америці, могли повністю винищити представники однієї з найбільш ранніх з відомих науці північноамериканських популяцій людей - люди культури Кловіс. Деякі дослідники вважають, що представники мегафауни могли вимерти через поступове скорочення ареалу проживання після потепління клімату, викликаного чергуванням льодовикового періоду і межденіковья. Існує і гіпотеза різкого вимирання всіх північноамериканських мамонтів, яких, судячи з пошкоджень на виявлених кістках тварин, могли вбити осколки розірвалася в небі комети.

Жаклін Гілл (Jacquelyn Gill) з Університету Вісконсін в Медісоні, США спростовує всі ці гіпотези, стверджуючи, що згубити гігантів кам'яного століття могло тільки поєднання відразу декількох несприятливих факторів.

У своїй роботі Гілл і команда його помічників аналізували донні відкладення озера Епплман в штаті Індіана, які містять спори грибка Sporormiella. Життєвий цикл цього грибка проходить здебільшого в кишечнику великих травоїдних тварин, куди потрапляє разом з поглинається ними рослинністю. Після проходження кишечника мамонтів цей грибок знову опинявся в навколишньому середовищі разом з гноєм тварин, де розмножувався спорами. На підставі цих знань вчені зробили висновок, що чим більше суперечка Sporormiella міститься у відкладеннях озера, що відносяться до того чи іншого періоду, тим більше численними були популяції мамонтів та інших великих травоїдних тварин в цьому регіоні в цей час.

Ретельно проаналізувавши зміст суперечка в численних шарах донних відкладень, вчені прийшли до висновку, що вимирання мамонтів почалося в період з 14,7 до 13,8 тисячі років тому і було в повному розпалі 13,5 тисячі років тому. Після того, як цей трагічний процес завершився, на місце трав'янистих територій, в яких мешкали гіганти, прийшли лісу, про що свідчать різко зростаючі кількості сажі і попелу в поле пізніх донних відкладеннях. Ці відкладення свідчать про пожежі, які почали виникати в міру формування сухого лісового хмизу, завдяки якому лісові пожежі легко і швидко поширювалися по великих територіях.

Таке поступове згасання популяції мамонтів говорить про те, що їх не могла відразу вбити вибухнула комета. Крім того, вчені сумніваються у версії про скорочення ареалу проживання, так як для цього потепління клімату мало викликати зміна типів рослинності на території проживання тварин. Як з'ясовується тепер, сталося це тільки після повного вимирання тварин.

Відкриття Гілл має не тільки історичне значення, але важливо і для наших днів, так як багато видів великих травоїдних тварин знаходяться зараз під загрозою вимирання.

"Якщо в Африці або Азії вимруть слони, це майже напевно призведе до зміни ландшафту на цих територіях", - підсумувала Гілл, слова якої наводить Live Science.