Недолік ссавців в Новій Зеландії компенсується комахами

Вчені давно припускали, що гігантські розміри деяких комах в Новій Зеландії пов'язані з відсутністю там дрібних ссавців: можливо, комахи зайняли порожні ніші гризунів. Ця ідея отримала нове підтвердження - з'ясувалося, що величезні новозеландські коники взяли на себе екологічну роль спеціалізованих розповсюджувачів насіння рослин з соковитими плодами. Раніше вважалося, що на це здатні тільки хребетні.

Цей вид новозеландських безкрилих коників (Deinacrida rugosa) досягає 7 см в довжину. Фото зі статті в Science


«Природа не терпить порожнечі» - цей принцип найбільш наочно проявляється в еволюції екосистем. Спустіла з якихось причин екологічна ніша начебто «втягує» в себе організми з більш-менш придатними задатками і здібностями, а якщо таких в наявності не надається, то може бути рекрутировано і зовсім, здавалося б, невідповідний для цього істота. Подібних прикладів відомо дуже багато, особливо на ізольованих островах, куди далеко не всяке тварина може дістатися. Так, дефіцит хижих звірів може призводити до появи великих нелітаючих хижих птахів (таких, як мадагаскарський епіорніс) або рептилій (гігантські варани).

У Новій Зеландії відсутність ссавців (види, що потрапили туди недавно разом з людьми, не береться до уваги) привело до появи цілого ряду незвичайних форм життя. Зокрема, там сформувалася різноманітна фауна гігантських нелітаючих коників - вета (weta), які, як давно припускали зоологи, зайняли порожні ніші дрібних ссавців.

Однак якщо це дійсно так, новозеландські коники повинні були б взяти на себе і роль пожирачів м'ясистих плодів і розповсюджувачів насіння - функцію, зазвичай виконується в континентальних екосистемах дрібними звірками. Щоб перевірити, чи так це, новозеландські вчені годували гігантських коників різними плодами і дивилися, чи проходять насіння через травний тракт і зберігають при цьому схожість.

З'ясувалося, що коники охоче поїдають різноманітні плоди, і частина насіння при цьому дійсно проходить через травний тракт неушкодженими. Що стосується схожості, то вона при цьому навіть трохи поліпшується. Якщо проходження через кишечник коника підвищує схожість насіння, це означає, що між кониками і рослинами склався справжній мутуалізмом - взаємовигідне співробітництво. Вчені перевірили, поширюють чи коники насіння в реальних природних умовах. Для цього вони збирали в лісі випорожнення коників і шукали в них життєздатні насіння. Пошуки виявилися успішними, і майже всі знайдені насіння благополучно проросли. Треба сказати, що це перший випадок, коли здатність поширювати насіння, пропускаючи їх через травний тракт, виявлена ​​у комах. Раніше вважалося, що на це здатні лише хребетні.

Вчені зробили висновок, що гігантські коники беруть активну участь в поширення насіння, і, отже, в підтримці гомеостазу місцевих екосистем. Швидке скорочення чисельності цих комах, викликане експансією завезеного людиною дрібної звірини (мишей, щурів, кроликів і ін.) Може привести до деградації унікальних рослинних угруповань Нової Зеландії.

Джерело: Catherine Duthie, George Gibbs, KC Burns. Seed Dispersal by Weta // Science. 2006. V. 311. P. тисячі п'ятсот сімдесят-п'ять.